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Les moines utilisaient déjà l'arobase «@» au Moyen Âge

Les moines utilisaient déjà l'arobase «@» au Moyen Âge 2018-10-09
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Aussi étonnant que cela puisse paraître, ce petit caractère n‘est pas né à l'orée de l'ère numérique. Le Figaro revient sur l'origine surprenante du sigle présent dans chacune de nos adresses électroniques.

Les plus petits le surnomment l'«escargot». L'arobase, «@», signe indispensable et désormais universel, est une clef qui ouvre toutes les portes. Placé entre un nom et un «gmail.com» ou un «yahoo.fr», il nous permet de communiquer avec n'importe qui, pourvu que nous ayons la bonne adresse. Ne serions-nous pas surpris d'apprendre que ce caractère a au moins quinze siècles?

Pour le comprendre, il faut imaginer une époque avant Gutenberg. Avant l'apparition d'une technique révolutionnaire qui n'apparaît qu'au milieu du XVe siècle: l'imprimerie. Une époque où les moines copistes s'attellent au dur labeur de reproduction et d'ornementation, à la main, d'ouvrages religieux. Il faut être efficace et rapide. Alors, pour gagner en vitesse, toutes les techniques sont bonnes.

Un mot arabe à l'origine de l'arobase

Selon le linguiste Berthold Louis Ullman, le signe @ provient de la ligature (fusion de deux caractères consécutifs) «du ad latin (‘‘à'' ou ‘‘vers'' en français) où le ‘a' et le ‘d' cursifs ont fini par se confondre», peut-on lire sur le site de la Bibliothèque Nationale de France. Concrètement? Le ‘d' s'enroule autour du ‘a'. L'apparition du caractère @ daterait ainsi du VIe siècle.

Rien de plus logique donc à ce que cette préposition ad, transformée en @, soit aujourd'hui utilisée pour distinguer le destinataire «arthur.dupont» de la messagerie qui l'abrite «gmail.com». Si l'on devait traduire, cela donnerait: Arthur Dupont «à», «vers» ou «chez» gmail.com. En 1971, l'ingénieur américain Ray Tomlinson et inventeur du courrier électronique, choisit le sigle @ «comme séparateur dans les adresses Internet entre le nom de l'émetteur et celui de l'organisme hébergeant sa machine», explique Isabelle Compiègne dans La Société numérique.

Mais alors pourquoi avoir baptisé ce glyphe «arobase»? Les explications sont nombreuses. Selon la BNF, «arobase serait la déformation de ‘a' rond bas, c'est-à-dire ‘a' minuscule entouré d'un rond». Un mot que l'on a confondu avec l'unité de mesure espagnole, l'arroba, de l'arabe ar-roub, signifiant le «quart». Le Petit Robert attribue au caractère @ le nom français «arrobe».


Le Figaro /MCN, via mediacongo.net
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